Cómo ver el lanzamiento del telescopio espacial James Webb (y por qué es tan importante)

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Foto: Alex Wong (imágenes falsas)

Los astrónomos, científicos y aficionados al espacio de todo el mundo se están mordiendo las uñas con nerviosismo en esta temporada navideña por el lanzamiento del telescopio espacial James Webb el día de Navidad. Si todo sale según lo planeado, el despegue tendrá lugar el 25 de diciembre a las 7:20 a. m., hora del Este. Si estás en la Guayana Francesa, puedes ver el lanzamiento en vivo en el Centro Espacial de Guayana en Kourou. Si no lo eres, puedes consultar Transmisión en vivo de la NASA .


¿Qué es el Telescopio Espacial James Webb?

El telescopio James Webb es el telescopio más grande y complejo que la NASA jamás haya lanzado al espacio, una misión a la par en importancia y complejidad con las misiones Apolo y el lanzamiento del transbordador espacial. En desarrollo desde 1996, el telescopio es el sucesor de próxima generación del telescopio espacial Hubble. Su enorme espejo dorado nos permitirá ver más en el espacio y más atrás en el tiempo como nunca antes.

“Veintinueve días al límite”

En un video, la NASA denominó la fase de lanzamiento y despliegue de la misión Webb 29 días al límite . Es fácil ver por qué: el plan para el despliegue del telescopio es audaz y está plagado de posibles desastres. En este momento, el espejo de 21 pies de diámetro del telescopio, hecho de berilio chapado en oro, y su escudo térmico de cinco capas del tamaño de tres canchas de tenis están plegados y metidos en un diminuto cohete de 5,4 metros de diámetro que viaja sentado en un lanzamiento. almohadilla en América del Sur. Si el clima lo permite, se lanzará al espacio en Navidad y, una vez fuera de la atmósfera terrestre, el espejo, el escudo térmico y los instrumentos se desplegarán y ensamblarán en un telescopio durante un viaje de 30 días a un lugar a un millón de millas de nuestro planeta.

El primer obstáculo es el viaje real fuera de la Tierra: es poco probable que un cohete funcione mal, pero podría destruir el proyecto de diez mil millones de dólares en un instante, pero el verdadero drama vendrá después de que el telescopio se deposite en el espacio, cuando cientos de sistemas deban funcionar perfectamente para el telescopio se autoensamble y navegue hasta su destino.

“Tendremos nuestros 29 días de terror mientras observamos el despliegue de cosas”, astrónomo Garth Illingworth de la Universidad de California, Santa Cruz. le dijo a NPR .


“Tengo imágenes en mi cabeza de un espejo medio desplegado pegado en su lugar, lo cual sería muy malo, algo así como lo que le pasó a la nave espacial Galileo con su antena principal atascada durante el proceso de despliegue”, Scott Sheppard de la Institución Carnegie para la Ciencia dijo .

Si algo sale mal, no habrá mucho que podamos hacer para corregirlo. El telescopio Hubble, desplegado en 1990, tenía problemas con su espejo, pero estaba en una órbita terrestre baja, por lo que los astronautas pudieron reparar el satélite y solucionar el problema del espejo. Cuando un telescopio está a un millón de millas de nosotros, nadie podrá corregir nada, al menos no directamente.


Mirando más allá del tiempo mismo

Si todo sale según lo planeado, el telescopio estará operativo en unos seis meses, y ahí es cuando las cosas se ponen interesantes. El espejo de berilio de Webb está diseñado para capturar la luz infrarroja emitida por planetas y galaxias distantes, lo que nos permite ver tan atrás en el tiempo como es posible ver objetos luminosos. Podremos observar la formación de las primeras galaxias creadas por el Big Bang y aprender sobre el papel que pudo haber jugado la materia oscura en la formación del Universo.

El telescopio Webb también escaneará las atmósferas de planetas distantes en busca de los componentes básicos de la vida, con suerte identificando mundos habitables y/o diciéndonos de dónde vienen todos los platillos voladores.


Tal vez los descubrimientos más emocionantes de Webb sean los que no podemos predecir. La visión más profunda del espacio proporcionada por el equipo del telescopio podría revelar algún aspecto del espacio o el tiempo que no hubiéramos tenido forma de conocer antes, lo que podría crear campos de estudio científico completamente nuevos. Dependiendo, por supuesto, de que la cosa llegue al espacio sin explotar.